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Como se mede a massa de um buraco negro com o ALMA?



Observando atentamente outras pessoas, você pode estimar o quanto elas pesam.  
Mas se alguém usa uma capa de invisibilidade como a de Harry Potter, você não tem como estimar isso – a pessoa invisível poderia ser um garoto magro ou uma garota gordinha. 

Astrônomos tem um problema parecido. Observando atentamente estrelas ou galáxias, eles podem adivinhar suas massas. Mas como se ‘pesa’ um buraco negro? Antes de tudo, buracos negros são invisíveis: eles são tão massivos que sua tremenda força gravitacional não permite nem a luz de escapar de lá. 

Agora, astrônomos utilizaram o ALMA para por um buraco negro na balança. Não estudando o buraco negro em si, mas medindo seus efeitos no gás que o circunda. O resultado: o buraco negro, que está no centro da galáxia NGC 1332, é 660 milhões de vezes mais massivo do que o Sol. É a medição mais precisa para um buraco negro supermassivo que já foi feita. 

O buraco negro é rodeado por um grande disco de gás frio. A uma distância maior que 80 anos-luz, o movimento deste gás é determinado pela gravidade do buraco negro – assim como o movimento de nosso planeta Terra é determinado pela gravidade de nosso Sol. Quanto mais massivo o buraco negro é, mais rápido o gás orbitará ao seu redor. 

Um muito obrigado à precisa visão do ALMA, que foi capaz de medir a velocidade orbital do gás gelado (monóxido de carbono) nas partes centrais do disco: em torno de 500 km/segundo! Para a medição, astrônomos poderiam calcular a gravidade – e assim a massa do buraco negro central. 
Nossa própria galáxia, a Via Láctea, também tem um buraco negro supermassivo em seu núcleo. O buraco negro da Via Láctea pesa "apenas" 4.3 milhões de vezes a massa de nosso Sol. O buraco negro no centro de NGC 1332 é algo em torno de 150 vezes mais massivo.

Para os astrônomos, é importante saber precisamente a massa de buracos negros supermassivos em outras galáxias. Isso ajudará a entendermos melhor a evolução das galáxias e o crescimento de buracos negros no Universo. 

O que? 

NGC 1332 é uma galáxia, contendo centenas de bilhões de estrelas. Não e uma galáxia espiral como a nossa Via Láctea, mas também é chamada de galáxia elíptica, parecendo-se mais com um grande M&M visto de lado. Hehehe... Localiza-se ao sul da Constelação de Eridanus, a uma distância de 73 milhões de anos-luz.  
Astrônomo já sabiam sobre o buraco negro supermassivo no centro de NGC 1332, mas nenhum conhecia sua massa – Estimativas recentes contam como entre 500 milhões a 1.5 bilhões de vezes a massa de nosso Sol. 

Quem? 

A massa do buraco negro supermassivo no núcleo de NGC 1332 foi determinada por um grande grupo de astrônomos, liderados por Aaron Barth. Aaron é um astrônomo da Universidade da Califórnia, em Irvine, nos EUA. Ele trabalhou com colegas de todo o país e um da China.  

De acordo com o Professor Luis Ho, do Kavli Instituto de Astronomia e Astrofísica, na Universidade Peking , na China. "é tão legal que nós descobrimos a massa de um buraco negro monstruoso com este novo telescópio: é mais de 100 vezes maior do que o buraco negro que existe no centro da Via Láctea, a galáxia em que vivemos!" 
O time publicou seus trabalhos em um artigo na Astrophysical Journal Letters, que é uma revista de astronomia profissional.  


[Tradução: @difurlan1] 

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